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Mundo Software espião pode ter sido usado para localizar princesa que tentava escapar do pai

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Dias antes de ser interceptada, Princesa Latifa foi adicionada a uma lista que incluía alvos de um spyware poderoso. (Foto: Reprodução/YouTube)

A princesa foi cuidadosa, deixando o telefone no banheiro do café. Ela tinha visto o que seu pai era capaz de fazer com as mulheres que tentavam escapar.

Ela se escondeu no porta-malas de um Audi Q7 preto e, em seguida, saltou em um Jeep Wrangler enquanto sua equipe de fuga corria naquela manhã dos arranha-céus cintilantes de Dubai para as ondas agitadas do Mar da Arábia. Eles lançaram um bote de uma praia na vizinha Omã e, a 25 quilômetros de distância, mudaram para jet-skis. Ao pôr do sol, eles alcançaram seu iate em marcha lenta, o Nostromo, e começaram a navegar em direção à costa do Sri Lanka.

A princesa Latifa bint Mohammed al-Maktoum, filha de 32 anos do temível governante de Dubai, acreditava estar mais perto do que nunca do asilo político – e, pela primeira vez, da verdadeira liberdade nos Estados Unidos, disseram membros de sua equipe de fuga em entrevistas.

Mas havia uma ameaça para a qual ela não havia se planejado: a ferramenta de spyware Pegasus, que, sabe-se, o governo de seu pai usava para hackear e rastrear secretamente os telefones das pessoas. Dados vazados mostram que quando comandos armados invadiram o iate, oito dias depois de sua fuga, os operativos haviam inserido os números de seus amigos mais próximos e aliados em um sistema que também havia sido usado para selecionar alvos de vigilância Pegasus.

“Atire em mim aqui. Não me levem de volta “, gritou ela enquanto os soldados a arrastavam para fora do barco, a cerca de 30 milhas da costa, de acordo com um relato que compõe uma decisão do Tribunal Superior de Justiça do Reino Unido. Então ela desapareceu.

A fuga fracassada de Latifa de seu pai – o xeque Mohammed bin Rashid al-Maktoum, primeiro-ministro, vice-presidente e ministro da defesa dos Emirados Árabes Unidos – gerou indignação e deu vida a um mistério preocupante: como, dadas todas as suas precauções, princesa foi encontrada?

Uma investigação do The Washington Post, junto a um consórcio internacional de organizações de notícias, pode oferecer uma nova percepção crítica: os números de Latifa e de seus amigos aparecem na lista do Pegasus, programa de hacking do grupo israelense NSO e pivô de um escândalo de espionagem internacional.

Os números de Latifa e seus amigos foram adicionados à lista nas horas e dias após seu desaparecimento em fevereiro de 2018, mostra a investigação. Os Emirados Árabes Unidos eram considerados clientes da NSO na época, de acordo com evidências descobertas pelo grupo de pesquisa Citizen Lab.

Não se sabe qual papel, se é que houve, o software desempenhou na captura da princesa. Seus telefones não estavam disponíveis para exames forenses, e a lista não identifica quem colocou os números nela ou quantos foram visados ​​ou comprometidos. Em várias declarações, o NSO negou que a lista fosse puramente para fins de vigilância.

Mas quando o Laboratório de Segurança da Anistia Internacional examinou dados de 67 telefones que estavam na lista para procurar evidências forenses do spyware Pegasus, encontrou rastros em 37, incluindo 23 que foram infectados com sucesso, e sinais de tentativa de invasão em outros 14.

As análises forenses dos 37 smartphones também mostraram que muitos exibiam uma correlação estreita entre os registros de data e hora na lista e o início da vigilância – às vezes em apenas alguns segundos.

No ano seguinte à perseguição de Latifa, agentes parecem ter colocado na lista números de outra princesa de Dubai: uma das seis esposas do xeque, Haya bint Hussein, que expressou preocupação sobre o confinamento de Latifa antes de fugir com seus dois filhos pequenos para Londres.

Princesa Haya, sua meia-irmã, seus assistentes, seu treinador de cavalos e membros de suas equipes jurídicas e de segurança, todos tiveram seus telefones incluídos na lista no início de 2019, tanto nos dias anteriores quanto nas semanas depois que ela também fugiu de Dubai, mostra a investigação. Naquela época, Haya disse mais tarde a um tribunal britânico, ela havia enfrentado ameaças de exílio em uma prisão no deserto e duas vezes descobriu uma arma em sua cama.

Um advogado da NSO disse que a empresa “não tem conhecimento das atividades de inteligência específicas de seus clientes” e que a lista de números poderia ter sido usada para “muitos propósitos legítimos e inteiramente adequados, sem nada a ver com vigilância”.

Mas uma pessoa familiarizada com as operações do NSO que falou ao The Post sob a condição de anonimato para discutir as operações internas disse que a empresa rescindiu seu contrato com Dubai no ano passado, depois de saber da vigilância das princesas e por outras preocupações relacionadas a direitos humanos.

O cofundador e presidente-executivo da NSO, Shalev Hulio, disse no domingo ter ficado incomodado com os relatos de que o software de sua empresa foi utilizado contra jornalistas e outras pessoas, prometendo que o caso será investigado. Ele disse que a empresa encerrou dois contratos nos últimos 12 meses por questões de direitos humanos.

A NSO disse em um “Relatório de Transparência e Responsabilidade” no mês passado que a empresa desconectou cinco clientes da Pegasus desde 2016 após investigações de uso indevido, incluindo um cliente não identificado que, de acordo com uma investigação da empresa no ano passado, teria usado o sistema para “atingir um indivíduo protegido” .

Os caçadores de Latifa tinham muitas opções de perseguição e interceptação, e alguns dos apoiadores da princesa sugeriram que os membros da tripulação do Nostromo cometeram erros táticos, incluindo o envio de mensagens online durante a perseguição, o que poderia ter revelado sua localização.

Mas os registros mostram que os telefones foram adicionados à lista em momentos críticos da busca, ressaltando como uma ferramenta de vigilância que o NSO diz ser implantada para “ajudar os governos a proteger inocentes do terror e do crime” pode ser usada para abusos. O software Pegasus permite que os operadores rastreiem a localização de um telefone hackeado, leiam suas mensagens e transformem suas câmeras e microfones em dispositivos espiões de transmissão ao vivo.

Forbidden Stories, uma organização sem fins lucrativos de jornalismo com sede em Paris, supervisionou a investigação, chamada de Projeto Pegasus, e as organizações de notícias trabalharam em colaboração para conduzir análises e reportagens adicionais. Jornalistas do jornal britânico The Guardian e do jornal alemão Süddeutsche Zeitung contribuíram com esta reportagem.

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